L’IUG développe sa vocation internationale depuis ses débuts dans les années 1970 – 1980, lorsqu’il a commencé à former pour la coopération internationale de jeunes urbanistes qui allaient travailler dans des pays d’Amérique du Sud et d’Afrique.

Dans les années 1990, une section internationale était créée avec un focus sur l’Amérique du Sud et l’Europe de l’Est ainsi qu’un Master en réseau regroupant plusieurs universités européennes (Tempus Remgater). Les échanges d’expériences en termes d’enseignement et de recherche sont ainsi au cœur du développement de l’Institut, l’IUG étant membre fondateur, en 1987, d’AESOP (Association of European Schools of Planning). Plus récemment, les programmes de coopération universitaire se sont diversifiés et orientés vers d’autres territoires d’intérêt comme le pourtour méditerranéen (à travers le Master Tempus DEVETER avec six universités du Liban, d’Algérie et de Syrie) ou l’espace de l’arc alpin (Programme Alpine Space – Projet Capacities : Competitiveness Actions and Policies for Alpine Cities).

L’Institut entretient actuellement une quinzaine de partenariats bilatéraux pour des échanges d’étudiants et de personnels enseignants avec des universités européennes (dans le cadre du programme Erasmus) et des universités du Canada et du Brésil (programmes ORA, CREPUQ, France-Brésil), les flux d’étudiants en échange représentant environ 5% du total. De plus, plusieurs masters de l’IUG sont clairement orientés vers l’international comme le Master « Urbanisme, Habitat et Coopération Internationale » et le Master « Design Urbain » développé en partenariat avec les institutions d’enseignement supérieur suisses Hépia et UNIL. Enfin, un Master anglophone, Erasmus Mundus Urbano, spécialisé en « Coopération internationale et développement urbain » fonctionne depuis l’année 2007 en partenariat avec TU Darmstadt, Roma 2 et UIC Barcelona. S’adressant à des étudiants de niveau post-master ou des jeunes professionnels, il vise à former des experts en planification spécialisés en coopération internationale.